Troublante négociation

Maggie Cox

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Serena est venue à Londres pour acquérir Rosa, un tableau d’une valeur inestimable pour son patron. Mais, lors des enchères, le chef-d’œuvre lui échappe et revient au milliardaire Ethan Galbraith. Un homme que Serena doit désormais convaincre de lui revendre la toile. Quel qu’en soit le prix… 

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Chapitre 1

— Oui ?

De nouveau, le perturbant regard vertemprisonna le sien, et Serena ne put s’empêcher de penser que même des diamants ne pouvaient étinceler d’un éclat aussi dur et impénétrable. Hautain, un tel regard eût pu décourager même un membre de la famille royale ! Rassemblant tout son courage, et ne songeant qu’à la douloureuse déception de Godfrey, elle effleura d’une main une manche de la veste impeccablement coupée.

— Puis-je vous parler un instant ? demanda-t‑elle, avant d’ôter promptement sa main, à laquelle l’inconnu venait de jeter un regard qui tenait presque du dégoût.

— C’est à quel propos ?

L’homme la détailla d’un bref regard incisif, et elle se sentit se liquéfier dans son tailleur bordeaux trop étroit, emprunté à sa cousine Jenny. Son cœur battait à tout rompre. Refusant d’être diminuée par le regard dépréciateur de l’inconnu qui semblait évaluer ses « atouts », elle laissa son antipathie pour lui supplanter un début de nervosité.

— Je souhaitais discuter avec vous du portrait que vous venez d’acheter.

— Je ne vois pas pourquoi. Vous avez perdu l’enchère, mademoiselle…

— Hammond.

— Vous avez perdu l’enchère, mademoiselle Hammond, et je suis navré si vous êtes déçue, mais je vous ai battue en toute légalité. En ce qui me concerne, il n’y a rien à rajouter.

Comme il s’apprêtait à lui tourner le dos, Serena effleura de nouveau sa manche. Il lui jeta un vif regard, comme s’il était surpris qu’elle fasse preuve d’une telle témérité.

— Qu’y a-t‑il encore, mademoiselle Hammond ?

— Désolée d’insister, mais j’aimerais vraiment m’entretenir avec vous. Pourquoi pas autour d’un café ?

— Désolé… c’est peut‑être pénible à entendre, mais aussi ravissante soyez-vous, vous n’êtes pas vraiment mon type.

Atterrée par cette interprétation erronée et tout à fait délibérée de son invitation, Serena sentit une flamme d’outrage lui teinter les joues.

— Mais vous vous méprenez ! Je n’essayais absolument pas de vous séduire !

Une femme, qui passait près d’eux dans un nuage de parfum Dior, eut un petit sourire narquois, et Serena lui jeta un regard noir. Reportant son attention sur son interlocuteur, elle enchaîna avec véhémence :

— Vous savez pertinemment que je ne souhaite que discuter du tableau ! Je voulais juste vous demander si vous auriez l’obligeance d’accepter de le revendre à quelqu’un qui le recherche depuis des années, l’homme pour lequel je travaille, Godfrey Baillon.

— Une fois encore je me trouve dans l’obligation de vous décevoir, mademoiselle Hammond, répondit l’homme. A présent, si vous voulez bien m’excuser, je dois aller signer l’acte d’achat, avant de me rendre à un rendez-vous à Kensington ; aussi ma réponse est‑elle sans équivoque aucune : « non ». Soyez aimable de ne pas essayer de me retarder plus longtemps, parce que, pour être franc, vous perdriez votre temps et moi, le mien.

— Et si je vous disais que mon employeur est très souffrant ? Et qu’acquérir ce portrait aiderait probablement grandement à accélérer sa guérison ?

L’inconnu sourit, et, bien que l’action rendît ses traits d’une implacable beauté encore plus frappante qu’ils ne l’étaient déjà, Serena ne put s’empêcher de conclure qu’un chat jouant avec une souris ne pourrait être aussi cruel.

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