Le retour du Viking

Michelle Styles

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Norvège, VIIIe siècle
En ce jour solennel, Kara est prête à refaire sa vie. A donner un père à son fils, et un compagnon à sa vie solitaire. Mais, alors qu’elle s’avance vers son promis, un scrupule douloureux retient ses pas. Malgré elle, le souvenir de son premier mari, et de la joie intense qu’elle éprouvait le jour de leurs noces, ne cesse de la hanter. C’est pourtant ridicule ! Cela fait des années qu’Ash a disparu et qu’elle lutte pour élever seule leur enfant, qui s’imagine être le fils d’un héros – bien que, en réalité, quel genre de héros abandonne son épouse au lendemain du mariage pour aller guerroyer ? Mais soudain un cri retentit. Un homme s’est précipité pour arrêter la noce. Un homme qu’elle croyait disparu à jamais…

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Chapitre 1

Chapitre 1

Automne 793 à Sand, capitale du royaume de la Raumerike au sud-est de la Norvège

Cela faisait sept ans qu’Ash Hringson n’avait plus mis les pieds à Sand, et il ignorait combien de milliers de milles marins il avait parcourus pendant tout ce temps. Il aurait aimé pouvoir se rendre directement sur ses terres, mais il avait le devoir d’informer d’abord le roi de son retour, de l’instruire de ses voyages et de lui exposer ses projets d’avenir.

Machinalement, il passa la main sur son menton qui portait une petite cicatrice en croissant de lune. Il avait vu plus de trente batailles et escarmouches depuis son départ. Si son visage avait échappé aux coups les plus cruels, sa démarche avait été affectée par un combat livré trois ans plus tôt, et qui avait aggravé une blessure reçue précédemment en France.

Il savait qu’il n’était plus le jeune guerrier insouciant qui avait quitté le rivage de la Raumerike avec une soif immense d’aventures et la certitude d’un avenir glorieux. Cependant, il restait convaincu que rien n’avait changé en Raumerike, et qu’il y retrouverait tout tel qu’il l’avait laissé.

Une émotion inattendue s’empara de lui quand il débarqua de son drakkar. Il foulait la terre de ses ancêtres, celle qui l’avait vu naître. Enfin, il ne serait plus un étranger…

Il serait chez lui. Il en avait fait assez, sans doute, pour mériter de nouveau le respect de son père. Il ne serait plus condamné à marcher tête basse ni à rechercher l’ombre plutôt que de s’exposer au grand jour. Il était devenu un chef, lui, le couard qui s’était échappé d’un navire en feu alors que ses compagnons y mouraient.

La ville avait connu des changements en sept ans mais, en dépit du développement de sa prospérité apparente et de ses activités, elle gardait le même plan. Ses rues, bordées des mêmes boutiques, restaient semblables à ce qu’elles étaient avant son départ. La forge où il avait acheté sa première épée occupait toujours la même place, mais le forgeron avait été remplacé par son fils.

Au cœur de la cité, la forteresse royale dressait toujours ses hauts murs hérissés de tours. Le long des quais, le marché s’était vu ajouter une nouvelle rangée d’étals où se négociaient fourrures et tissus. Les marchands de poisson occupaient toujours le même coin où ils hélaient les chalands en leur proposant du hareng frais et de la morue salée.

Plusieurs commerçants lui lancèrent des regards en biais, pâlirent et fermèrent les volets de leurs boutiques. Instinctivement, Ash referma la main sur la poignée de son épée. Puis il s’efforça de se détendre.

L’avaient‑ils reconnu ? Gardaient‑ils le souvenir de la honte dont il avait éclaboussé son père et son pays ? Sans doute avaient‑ils toujours à l’esprit le souvenir des frères, cousins et amis qu’il avait entraînés dans la mort, en cette nuit fatale, à cause de son imprudence.

Peut‑être était‑ce pour cette raison qu’ils le regardaient comme s’il venait de surgir de sa tombe pour marcher au milieu des vivants. Ou, s’ils ne l’avaient pas reconnu, ils lui témoignaient sans doute la méfiance caractéristique de la Raumerike à l’égard des étrangers.

Il avait beau porter le vêtement traditionnel des habitants du Viken, le royaume voisin, son cœur battait toujours pour sa patrie. A aucun moment, au cours de ces sept années qui venaient de s’écouler, il n’avait oublié d’où il était issu. Il était revenu à Sand pour faire la paix avec son père, si c’était possible, et, en témoignant des souffrances qu’il avait endurées, éviter aux jeunes guerriers de la Raumerike de trouver la mort sur des mers hostiles.

Il avait envie de crier à la face de ceux qui le regardaient avec une curiosité mêlée de doute et de méfiance que la honte et la lâcheté n’étaient plus inscrites sur son front.

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